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收藏家储建国谈牛顿的三十一年钱币生涯

核心提示:  众所周知,牛顿在科学上的重大成就,使他闻名于世;殊不知,他在从事钱币的时间恰好等于大学毕业后在科学教学研究上的时间,各为31年,在钱币事业方面也作出重大成就。  1643年1月4日(旧历1642年12月25日),艾...

  众所周知,牛顿在科学上的重大成就,使他闻名于世;殊不知,他在从事钱币的时间恰好等于大学毕业后在科学教学研究上的时间,各为31年,在钱币事业方面也作出重大成就。

  1643年1月4日(旧历1642年12月25日),艾萨克·牛顿(Isaac Newton )诞生在英国东南部林肯郡沃尔斯索普的一个自耕农家庭里。在他出生前三个月,父亲去世。母亲改嫁后,把他托养在外祖母家里。1661年6月牛顿考入剑桥大学的三一学院。他是以清寒学生的身份录取的,必须以服务性劳动抵偿所有费用。他的老师巴罗慧眼识人,发现牛顿是不可多得的人才,将自己的数学知识悉心传授给牛顿。1665年初,牛顿大学毕业获学士学位后,开始从事科学研究。为经典力学基础的牛顿运动定律的建立者和万有引力定律的发现者,在物理学、数学、化学和天文学研究上获得重大成就。牛顿在漫长的科学探索领域里成果丰硕,但经济收入却一直很不宽裕。1692年,50岁的牛顿决定抛弃科学探索,寻找高收入的职位。

  1696年3月18日,牛顿收到时任财政大臣的朋友查尔斯·蒙塔古写来的信,告诉他英国皇家造币厂督办的职务空缺,国王已同意他任命牛顿担任该职务。

  1690年3月底,牛顿上任,迁居伦敦,搬到豪华的威斯敏斯特区的杰明大街,靠近圣詹姆斯教堂和皮卡迪利广场。牛顿出任造币厂督办以后,做公务工作跟做学术研究一样地认真。没过多久,就弄清了造币厂的实际情况。按照造币厂规程,督办是闲职。他对督办的职责和现有的管理模式极为不满。他认为督办'一职本身就是行政长官,而且是造币厂唯一的行政长官,负责处理造币厂员工的一切事务……'。他向下院委员会递交了报告,试图重振督办的权威。当他发现修改造币厂章程的努力并未奏效后,牛顿取了另一个策略,那就是力图将自己变成事实上的厂长。他系统地研究了造币厂的历史,以及它目前的经营状况,了解和掌握的情况超过了其他任何人。牛顿收集了与造币厂有关的公告与授权证书,这些资料可一直追溯至15世纪爱德华四世时期。牛顿通览了旧账,因而对各种服务的支付标准了如指掌。他还仔细研究了造币厂每一班次的运转情况,记录产生的各种费用,如熔化锅的成本及其使用次数。他声称:'通过实验,我发现在镀锡过程中,每产生一金衡半克朗的硬币,就要损失三克半。'

  尽管牛顿手下的抄写入员不少,但他对于铸币质量与数量的记录,不管是金是银,从1659年至1691年还是自己抄写了一遍。甚至对一封无足轻重的信函,牛顿也要几易其稿,然后誊清。他对地方造币厂官员关于账目的指示中,提出了这样的忠告:'不要轻信别人的计算,只能相信自己的双眼。'

  牛顿在数字方面的特长使他立刻就弄僵了造币厂的会计制度。但牛顿的天赋不仅仅局限于弄清账目。他生来就会将事情分门别类,使之井然有序:对于需要动用智力的任何一项新工作,牛顿第一步就是编制索引,以便易于组织相关的知识。他上任后,在财政部花园的后面建起了10个熔炉,分期分批地把旧币收回熔化,把熔化的贵金属运往伦敦塔造币厂,在那里重新铸币;同时在几处分设造币厂。1696年初春,市场上缺少零钱,经济周转困难,为迅速扭转局面,牛顿集中力量提高新币的产量,再加上蒙塔古的组织措施积极有力,使产量在短时期内提高了8倍,起初每星期的铸币量是15000磅,到最后每周铸币达12万磅(约5万公斤) ,而且新币在精度、纯度和图案花纹等各方面都达到了设计要求。截至当年年底,造币厂已造币250万英镑。此时,危机的巅峰已经过去,货币短缺现象开始缓解。1698年夏,重铸货币工作已经完成。货币在3年之内完全更新了。那时,牛顿基本上已经控制了造币厂的经营活动,实际上已在行使厂长主权。牛顿在工作中表现了出色的管理才能,用他丰富的科学知识,对于机器运转、熔铸速度、金属纯度等技术不断加以改进。

  为了彻底杜绝铸造假币,造币厂没收了伯明翰的博尔顿(Boulton)、里昂的马蒂(Mathieu)、都伯林的罗奇(Roche)等人的钮扣形微章(BUTTONS)机器。当时有个叫杰勤德·博维的钮扣形微章生产者,曾于1695年从纽伦堡进口了这些机械,这次被没收后请求归还,牛顿坚持认为压模机可用于铸币,成功地被驳回。牛顿的工作曾受到嫌疑,诬陷他侵吞窃金属或铸造含量不足的货币。这一切当然都是无稽之谈,但从中可以看出,牛顿出于是辉格党的杰出政治家而受到排挤,有人想用保守党人来顶替他。也有人企图贿赂他,这件事也说明牛顿的职位有很高的政治价值。

  在查处伪造货币犯罪的问题上,牛顿毫不手软且机智过人,取得了卓有成效的成果。当时,气焰嚣张的假币制造头子威廉·查那罗曾反咬一口,污蔑牛顿纵容高级官员制造和滥用假币,一度将牛顿置于十分被动的局面。但牛顿巧妙地通过收买和设置内线的方式,最终将查那罗送上绞刑架。在造币厂的职员和宫廷官吏贪污成风的环境里,在贿赂盛行的时代,牛顿表现了公正廉洁的品格。

  1698年2月,俄国沙皇彼得一世到西欧研究社会关系、文化成就、生产工场和科学设施,他也访问了英国,并趁机多次参观伦敦塔造币厂内的铸币过程。在这期间,他可能亲自会见了牛顿。

  由于牛顿的出色工作,三年之内,英国的货币全部更新完毕,经济秩序稳定下来,比预定的时间大为提前。1699年初,政府宣布币制改革完成。牛顿的工作受到财政部的高度赞扬,英王也特下语褒奖牛顿,同时被任命为终生'皇家造币厂厂长'。这是一个有年薪2000英镑收入的政府高职,比剑桥大学的年薪高十倍。这是一个可观的数目,当时建立格林威治天文台,即所谓'弗拉姆斯蒂德大厦'的基本资金才花去了500英镑多一点。

  由于牛顿在造币厂的工作十分繁忙,他于1701年底辞去剑桥大学的教授职位,退出三一学院。但是剑桥再次选他为国会议员,作为剑桥的代表进入下院。也许是因为他保持缄默,于1705重新选举时,他落选了。他曾先后推荐哈雷任金库的主管,他的老朋友格利高里任苏格兰与不列颠货币交换的总监督。l703年11月30日,他被选为皇家学会会长,相当于国家科学院的院长。连选连任至逝世为止。由于牛顿在造币厂期间为捍卫英国王冠而作出的功绩,1705年4月,他被英国女王安娜授给牛顿勋爵称号。

  牛顿担任皇家造币厂厂长这一职务达28年之久,直到他去世前为止。牛顿居住的官邸就在财政部附近,离造币厂很近。后来工作虽然没有货币改制时那样的紧张和繁忙,甚至-每星期只需去一次即可。但是造币厂的重大事情他必须掌握和过问。如在1717年,负责将'畿尼(GUINEA)的价值定为21先令。在他任职期间,英国货币比较稳定。

  牛顿终生没有结婚,便请他的外甥女,即他的同母异父的妹妹所生的女儿凯瑟琳·巴顿为他料理家务。1722年,牛顿80岁时患胆结石,1725年他又患双脚痛风,后来又患肺炎,因而他辞去了造币厂厂长的职务,由他的外甥女凯瑟琳的丈夫康杜伊特继任。牛顿在晚年受到皇室和内外各界人士的极大尊重。

  1727年3月20日牛顿病逝。牛顿死后得到了最高的荣誉。3月28日,牛顿的遗体,以国葬礼隆重地安葬在威斯敏斯特教堂内。成千上万的普通市民纷纷涌向街头,涌向威斯敏斯待教堂,为牛顿送行。英国的王公大臣、文人学者纷纷前来吊唁致哀。牛顿是人类历史上第一个获得国葬的自然科学家。

  牛顿逝世时,留下了价值32000英镑的股票和年金以及总量约有2500多万字的手稿,其中不乏是关于钱币和造币厂方面的文章、文件及书信,大多数保存于英国国家档案局。

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